Le nom jade est employé pour deux gemmes différentes, de couleurs voisines : la jadéite (silicate de sodium et d'aluminium) et la néphrite (silicate de calcium et de magnésium). La jadéite, pierre plus dure, plus fine, aux couleurs plus soutenues, est la plus appréciée et la plus onéreuse. Elle est extraite en Amérique Centrale, dans les Alpes en Italie et en Birmanie, qui possède le plus grand gisement de jadéite de la planète, dans la région de Myitkyina-Mogaung. En Occident, le jade est considéré comme une pierre semi-précieuse alors qu'en Chine le jade est apprécié comme la plus précieuse des pierres précieuses.

Les pierres dites "précieuses" sont au nombre de quatre : le diamant, le saphir, le rubis et l'émeraude. Seule l'émeraude ne se trouve pas en Birmanie. Les rubis les plus recherchés au niveau de la couleur (sang de pigeon) proviennent des mines de Mogok, évoquées dans le roman de Joseph Kessel, "la vallée des rubis". Toutes les autres pierres entrent dans la catégorie des "pierres fines", appellation qui a remplacé l'appellation "semi-précieuses" depuis 2002. Le jade fait partie de cette catégorie.

Le marché de Mandalay emploie 30 000 personnes dans des centaines d'ateliers. C'est le plus grand marché de jade du monde et c'est par là que passent les plus belles pierres de la planète. Tous les stades de transformation sont effectués dans l'enceinte du marché. les minéraux arrivent sous la forme la plus brute qui soit : de simples pierres qui vont être découpées à la scie circulaire diamantée pour leur donner une forme approchante de leur destination finale.

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Les ébauches sont examinées à la lampe de poche pour apprécier leur qualité.

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Seules les parties les plus intéressantes seront gardées.

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Puis on procède au dégrossissage de l'objet au disque lapidaire.

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On fraise pour apurer l'état de surface.

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On contrôle de nouveau la pureté de la pierre à la lampe de poche, outil indispensable tout au long de la transformation et jusqu'à la vente.

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Les objets sont polis pour leur donner l'aspect brillant final.

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La vidéo suivante montre l'enchainement des étapes.

  

Le jade est utilisé pour la fabrication de toutes sortes d'objets, en raison de sa résistance et de la finesse de son grain, qui assure des contours très nets et précis. Dans les temps préhistoriques, il était utilisé pour confectionner des armes puis, plus tard, il a été employé pour des objets religieux, notamment la fabrication de bouddhas. Aujourd'hui il est beaucoup utilisé dans la joaillerie.

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Les pierres sont montées en bracelets, colliers, boucles d'oreilles, bagues, pendentifs.

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Elles sont vendues également seules, sous la forme de cabochons. Sur les photos suivantes, vous pourrez admirer les différentes couleurs du jade, qui n'est pas seulement vert. D'ailleurs, le jade pur est quasiment blanc.
Suivant les oxydes piégés à l'intérieur, il peut être : rose (fer + manganèse ; il est alors très rare), noir (sel de titane), bleu-vert et bleu foncé (sel de cobalt ; celui-ci se trouve en Amérique Centrale) et bien sûr différentes nuances de verts (sel de chrome).
Les pierres vert émeraude les plus translucides se négocient plus chères que l'émeraude (qui est une pierre précieuse) ; elles sont appelées "jade impérial". Viennent ensuite les pierres de couleur naturelle mauve, plus rares et très recherchées.

Le marché chinois absorbe la quasi-totalité du jade extrait en Birmanie. C'est la pierre de prédilection des chinois, qui en portent toujours une lorsqu'ils négocient car elle favorise l'honnêteté et la justice et protège de la faillite. Ceci explique que le prix du jade est multiplié par 20 sur le marché chinois !

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Selon la légende, Bouddha appela un jour tous les animaux à venir le vénérer. Seulement douze lui répondirent. Pour les récompenser, tous ces animaux furent associés au jade et Bouddha leur attribua une année du cycle astrologique : rat, buffle, tigre, lapin, dragon, serpent, cheval, chèvre, singe, coq, chien et cochon.

Les vertus supposées du jade sont nombreuses. Il apporte paix et douceur et représente l'immortalité. Il favorise la méditation, soulage les migraines. Le contact du jade permet la détente et la relaxation. Pour les Chinois, il est symbole de pureté et de longévité et, de plus, éloigne les mauvais esprits.

Une fois terminés, les bijoux en jade sont vendus en direct par téléphone en Chine, comme le montre la vidéo ci-dessous.