Le site d'une superficie de 50 Km² compte environ 2000 temples bouddhistes construits entre le XIème et le XIIIème siècle.

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Les moines bouddhistes venaient de tous les pays d'Asie pour y pratiquer la prière, l'astrologie, la philosophie, l'alchimie et l'astronomie. Comme pour le site d'Angkor au Cambodge, il ne reste que les bâtiments religieux construits en dur. La ville aux maisons en bois a complètement disparu. Cette cité a abrité jusqu'à 200 000 habitants. Elle a émerveillé Marco Polo qui l'a décrite comme étant "l'un des plus beaux spectacles du monde". Les monastères et les temples en brique étaient recouverts de stuc ornemental ; leur intérieur décoré de peintures murales.

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Bien entendu, les statues de bouddha et de danseuses célestes étaient omniprésentes à l'intérieur des temples.

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Tout au long des 200 ans de construction du site, le style architectural a beaucoup évolué. Il est passé du simple cylindre appelé "Zedi" aux modèles en cloche avec des dimensions qui augmentent au fil des ans, pour devenir assez imposantes au XIIIème siècle. 

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Sur les photos ci-dessous, le temple de Thatbyinnyu est le plus élevé de Bagan puisqu'il culmine à 61 mètres. Il a été construit au XIIème siècle dans un style de transition entre le style d'Ananda et le style tardif en vigueur à Bagan. C'est le premier temple à quatre étages. Il est recouvert de stuc blanc. L'intérieur est entièrement recouvert d'une couche de chaux blanche qui cache peut-être des fresques murales ! Le site va sûrement révéler des découvertes importantes lorsqu'il sera classé au patrimoine mondial, car il sera étudié de façon plus scientifique.

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La cité commence son déclin au XVIème

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Dans les années 1990, la junte militaire birmane s'est lancée dans une rénovation importante. Malheureusement, elle n'a pas tenu compte des normes internationales qui définissent la reconstruction d'un site ancien. La junte a évacué manu militari les habitants des villages qui jouxtaient les temples. Une tour panoramique horrible a vu le jour en plein milieu. Les temples ont été rénovés avec des matériaux modernes (ciment,etc...) qui dénaturent l'ésthétique du site. Tout ceci a conduit l'UNESCO à refuser d'intégrer le site au patrimoine mondial, le qualifiant  "d'une version fantaisiste à la Disney, alors qu'il était l'un des plus grands sites religieux et historiques du monde". 

Sur les photos ci-dessous, vous découvrirez Mahabodhi Paya, qui a été construit au XIIIème siècle sur le modèle du temple de Bodhgaya qui se trouve en Inde. 

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Sous les niches de Bouddhas, vous remarquerez une frise de nats chargés de protéger le temple.

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Nous avons consacré 4 jours entiers pour notre visite de Bagan, ce qui est peu car le site est assez étendu. Mais notre coup de coeur asiatique se nomme Angkor, où nous restons habituellement 7 jours entiers. M. Cath a passé beaucoup de temps pour la sélection des temples qui nous intéressent le plus car le site de Bagan est très méconnu au niveau international et peu d'ouvrages décrivent cet endroit. Il a ensuite établi un itinéraire géographique permettant de dégager 4 zones de visite. Ceci a permis de minimiser les parcours de liaison qui peuvent prendre beaucoup de temps. Au total, nous avons visité 28 temples principaux et un monastère en teck. Le but de ce retour à Bagan était surtout de s'éloigner des temples les plus courus pour aller en découvrir de plus petits entourés de végétation. Ces derniers offrent parfois de belles surprises au niveau esthétique, que ce soit extérieur ou intérieur, avec de belles peintures encore bien conservées qui ne sont pas défigurées par d'horribles grilles métalliques de protection (certains touristes ne respectant rien, ce genre de protection envahit de plus en plus les temples).   

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Dernièrement, le site a beaucoup souffert des aléas climatiques et enduré quelques tremblements de terre. Le plus destructeur a eu lieu en 1975 ; le dernier date du 24 août 2016. Celui-ci (d'une magnitude de 6,8) a endommagé environ 180 temples car son épicentre n'était qu'a 30 km du site.

Vous pouvez voir ci dessous, le bouddha couché du temple de Shinbinthalyaung qui date du XVIIème siècle. Il y a 10 ans, il était encore intact, ainsi que son bâtiment. 

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Suite au tremblement de terre d'août 2016, il a dû être protégé par une armature en métal pour éviter l'effondrement de la voûte l'abritant et il a été réparé grossièrement car une partie de la couche de stuc ornée de scènes de vie lui est tombé dessus. 

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L'année dernière, le dérèglement climatique a engendré des pluies torrentielles durant une semaine entière qui ont provoqué des mouvements de terrain faisant bouger certains temples. Le site est de nouveau en travaux mais Aung San Suu Kyi  a prévu de prendre le temps et de consulter l'Unesco pour obtenir des crédits et des aides afin d'obtenir le classement au patrimoine mondial. Une demande a de nouveau été déposée en février dernier.

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M. Cath a établi un classement tout à fait pratique  des temples du site. Celui-ci ne prend pas en compte les différents styles architecturaux ni la période de construction. Il est simplement basé sur la facilité d'accés et sur l'environnement des temples.

Vous pourrez donc avoir un  aperçu de ce classement sur les 3 montages vidéos ci-dessous. Sur le premier, ce sont les temples faciles d'accés, près de la route, avec le bruit de la circulation automobile en fond sonore !

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Le temple d'Ananda fait partie de ceux-ci car il est entouré de constructions faisant office de restaurants.

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La pagode Shwezigon, construite entre 1059 et 1090, est accessible par la route, bien que se trouvant à l'extrémité du site. En raison de sa grande fréquentation, elle est la cible des marchands du temple. Ne leur achetez surtout pas des pierres "précieuses ou semi précieuses" car ce sont des pierres synthétiques fabriquées en France ! 

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Sur le second montage vidéo, les temples pollués par les stands de "marchands du temple" où les touristes ne s'attardent que pour regarder ce qu'il y a en vente.

Lorsque les vendeurs respectent le lieu sacré en s'établissant à l'extérieur de l'enceinte, leurs objets habillent l'environnement des temples.  

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Mais bien souvent, ils s'installent à l'intérieur des temples sans respect pour le lieu.

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Toutefois leurs dessins et peintures sont encore artisanaux. 

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Enfin, sur cette troisième vidéo figurent nos temples préférés, plus difficile d'accès car noyés dans la végétation et  bercés par les chants d'oiseaux.

Pour trouver ces temples il ne faudra pas avoir peur de sortir des sentiers battus.

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Il y a 10 ans, tous les temples ressemblaient à ceux-ci. Il n'y avait pas de circulation automobile ; seuls quelques pick-ups amenaient les Birmans qui venaient se recueillir auprès de Bouddha.

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Il y avait une dizaine de marchands du temple tout au plus. Le site était seulement animé par les chants d'oiseaux, les autochtones et les écureuils !

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Ne partez pas de Bagan sans avoir visité le beau monastère en teck de Nat Taung qui date du XIIIème siècle et qui a traversé sereinement  les âges.